February 27, 2024

Lina Khan εναντίον Jeff Bezos: αυτός είναι ο πραγματικός αγώνας σε κλουβί της μεγάλης τεχνολογίας

Ο Τζεφ Μπέζος έκανε την περιουσία του με μια πραγματικά μεγάλη ιδέα: Τι θα γινόταν αν ένας έμπορος λιανικής έκανε ό,τι μπορούσε για να κάνει τους πελάτες ευτυχισμένους;

Το πνευματικό τέκνο του, η Amazon, τροφοδοτούμενη από την εξουσία, πούλησε όσο το δυνατόν περισσότερα αντικείμενα στη χαμηλότερη δυνατή τιμή και τα παρέδωσε το συντομότερο δυνατό. Το αποτέλεσμα είναι ότι 40 δολάρια από κάθε 100 δολάρια που δαπανώνται online στις Ηνωμένες Πολιτείες πηγαίνουν στην Amazon και ο κ. Μπέζος αξίζει 150 δισεκατομμύρια δολάρια.

Η Lina Khan έκανε τη φήμη της με μια πολύ διαφορετική ιδέα: τι θα γινόταν αν δεν αρκούσε η ικανοποίηση του πελάτη;

Οι χαμηλές τιμές, υποστήριξε σε μια ανάλυση 95 σελίδων της Amazon στο Yale Law Journal, μπορούν να κρύψουν συμπεριφορά που καταπνίγει τον ανταγωνισμό και υπονομεύει την κοινωνία. Δημοσιεύτηκε το 2017, όταν ήταν ακόμη φοιτητής της Νομικής, είναι ήδη ένα από τα σημαντικότερα ακαδημαϊκά άρθρα της σύγχρονης εποχής.

Αυτές οι δύο πολύ διαφορετικές φιλοσοφίες, καθεμία από τις οποίες οδηγείται από έναν αουτσάιντερ που δεν φοβάται να ρισκάρει, έχουν επιτέλους την πολυαναμενόμενη αναμέτρησή τους. Η Ομοσπονδιακή Επιτροπή Εμπορίου, με επικεφαλής τώρα την κα Khan μετά την εκπληκτική άνοδό της από πολιτικό ειδήμονα σε πολιτικό παίκτη, υπέβαλε μήνυση κατά της Amazon στο ομοσπονδιακό δικαστήριο στο Σιάτλ την Τρίτη. Η μήνυση κατηγορούσε την Amazon ως μονοπώλιο που χρησιμοποίησε άδικες και παράνομες τακτικές για να διατηρήσει την εξουσία της. Η Amazon είπε ότι η αγωγή ήταν «πραγματικά και νομικά εσφαλμένη».

Ο Bezos, 59 ετών, δεν είναι πλέον υπεύθυνος της Amazon σε καθημερινή βάση. Παρέδωσε τα ηνία του CEO στον Andy Jassy πριν από δύο χρόνια. Αλλά μην κάνετε λάθος: ο Μπέζος είναι ο Διευθύνων Σύμβουλος της Amazon και κατέχει περισσότερες μετοχές στην εταιρεία από οποιονδήποτε άλλον. Είναι οι καινοτομίες τους, που πραγματοποιούνται για περισσότερα από 20 χρόνια, που η κα Khan προκαλεί. Η καταγγελία της FTC το αναφέρει επανειλημμένα.

Η Silicon Valley πέρασε το καλοκαίρι παραλυμένη από την προοπτική ο Έλον Μασκ και ο Μαρκ Ζάκερμπεργκ να τσακώνονται κυριολεκτικά μεταξύ τους, παρόλο που οι πιθανότητες να συμβεί αυτό στην πραγματικότητα ήταν σχεδόν μηδενικές. Αλλά ο Khan και ο Bezos είναι πραγματικό πράγμα: μια δικαστική αναμέτρηση που θα μπορούσε να έχει επιπτώσεις πολύ πέρα ​​από τους 1,5 εκατομμύρια υπαλλήλους της Amazon, τους 300 εκατομμύρια πελάτες και την αποτίμηση 1,3 τρισεκατομμυρίων δολαρίων.

Εάν επικρατήσουν τα επιχειρήματα του Khan, το ανταγωνιστικό τοπίο για τις εταιρείες τεχνολογίας θα είναι πολύ διαφορετικό στο μέλλον. Οι μεγάλες αντιμονοπωλιακές υποθέσεις τείνουν να έχουν αυτό το αποτέλεσμα. Η κυβέρνηση πέτυχε μόνο μια συγκεχυμένη νίκη στην προσπάθειά της να εξαγοράσει τη Microsoft πριν από 25 χρόνια. Ωστόσο, αυτό είχε ακόμα αρκετή δύναμη για να αποσπάσει την προσοχή και να αποδυναμώσει μια πολυπόθητη αυτοκρατορία λογισμικού, επιτρέποντας σε 1.000 startups, συμπεριλαμβανομένης της Amazon, να ανθίσουν.

Οφείλεται σε μεγάλο βαθμό στον Khan, 34 ετών, ότι η επιβολή σημαντικών αλλαγών στον λιανοπωλητή είναι ακόμη και νοητή. Αφού πέρασα μερικές μέρες παίρνοντας συνεντεύξεις από αυτήν και τους γύρω της για ένα προφίλ το 2018, σκέφτηκα ότι καταλάβαινα τον κύριο Μπέζο επειδή του έμοιαζε πολύ. Πολύ λίγοι άνθρωποι μπορούν να δουν πιθανότητες που οι άλλοι δεν βλέπουν και εργάζονται με επιτυχία για να τις επιτύχουν για χρόνια, κάνοντας και άλλους να ενωθούν μαζί τους στην πορεία. Αλλά αυτά ήταν χαρακτηριστικά που μοιράζονταν και οι δύο.

«Πώς συμβαίνει η αλλαγή στην ιστορία;» ρώτησε η Stacy Mitchell, σύμμαχος του πρώτου Khan και συν-εκτελεστική διευθύντρια του Institute for Local Self-Reliance, μιας ομάδας έρευνας και υπεράσπισης που προωθεί την τοπική εξουσία για την καταπολέμηση των εταιρειών. «Η Λίνα έχει αιχμαλωτίσει τη φαντασία με τρόπο που επέτρεψε στο μεταρρυθμιστικό κίνημα να εμπλακεί σε μια ευρύτερη ομάδα ανθρώπων».

Ο Χαν και ο Μπέζος έμοιαζαν ακόμη και στη σιωπή τους. Για χρόνια, κάθε άρθρο για την Amazon περιελάμβανε τη φράση «Η Amazon αρνήθηκε να σχολιάσει», μια άλλη μορφή ελέγχου. Ομοίως, η κα Khan δεν μου έδωσε ποτέ οικειοθελώς προσωπικά δεδομένα, ακόμη και αν ήταν ασήμαντα.

Η Amazon και η FTC αρνήθηκαν να σχολιάσουν αυτό το άρθρο.

Το απίθανο έπος του Μπέζος μπήκε προ πολλού στη σφαίρα του μύθου. Περνώντας τα παιδικά του καλοκαίρια στο ράντσο του παππού του στο Δυτικό Τέξας, ήθελε να γίνει θεωρητικός φυσικός αλλά έγινε αναλυτής της Wall Street. Δεν είχα εμπειρία λιανικής. Τον ενδιέφεραν οι ιδέες, όχι τα πράγματα.

Το Amazon δεν ήταν το πρώτο ηλεκτρονικό κατάστημα. Δεν ήταν καν το πρώτο διαδικτυακό βιβλιοπωλείο. Ξόδεψε πολλά λεφτά ανόητα και έδιωξε πολλούς υπαλλήλους αλύπητα. Ολόκληρη η εταιρεία παραλίγο να αποτύχει στο κραχ της dot-com στις αρχές της δεκαετίας του 2000. Αλλά τα μέσα μαζικής ενημέρωσης γοητεύτηκαν, άρεσε στους πελάτες και αυτό έδωσε στον Μπέζο περιθώριο να τρέξει.

Ένας πρώην μηχανικός της Amazon περιέγραψε κάποτε αξέχαστα τον Bezos ότι έκανε «τα συνηθισμένα control freaks να μοιάζουν με λιθοβολισμένους χίπις». Μια εταιρεία που δημοσιεύει πινακίδες «υπενθύμισης συμμετοχής» στα μπάνια για να πει στους εργαζόμενους της αποθήκης ότι θα «εξεταστούν για τερματισμό» εάν χαλάσουν τον χρόνο τους είναι μια εταιρεία με συντριπτικές φιλοδοξίες.

Οι μεταρρυθμιστές είναι σαν τους επιχειρηματίες: πολεμούν και αυτοί ενάντια στην πραγματικότητα, προσπαθώντας να αφήσουν χώρο στο όραμά τους για το πώς θα μπορούσαν να βελτιωθούν τα πράγματα. Το ταξίδι του Khan για να αντιμετωπίσει την Amazon στο ομοσπονδιακό δικαστήριο είναι, κατά κάποιο τρόπο, μια ακόμη λιγότερο πιθανή ιστορία από τον Bezos. Και έτσι, όπως η Bezos στα πρώτα χρόνια της Amazon, έχει γίνει μια συναρπαστική φιγούρα.

Κόρη Πακιστανών μεταναστών που ήρθαν στο Λονδίνο, η κυρία Καν είχε το φυσικό ένστικτο του καλού δημοσιογράφου. Στο Williams College, όπου εργαζόταν στη σχολική εφημερίδα, ένας φίλος της την περιέγραψε ότι ενδιαφέρεται ιδιαίτερα για την κατανόηση της εξουσίας, ιδιαίτερα τον τρόπο με τον οποίο κρύβεται για να κατακτήσει περισσότερη εξουσία. Ήταν στα είκοσί του όταν έγραψε το άρθρο του για την Amazon, την ηλικία που ήταν ο Μπέζος όταν άφησε τη δουλειά του στη Wall Street για να οδηγήσει με τη σύζυγό του εκείνη την εποχή, MacKenzie Scott, δυτικά προς το Σιάτλ και τον προορισμό τους.

Ο αντιμονοπωλιακός νόμος ήταν το παραδοσιακό εργαλείο που χρησιμοποιήθηκε για να χαλιναγωγήσει εταιρείες που έγιναν πολύ ισχυρές. Οι αντιμονοπωλιακές νομοθεσίες έπαιξαν σημαντικό ρόλο στη δεκαετία του 1890, εγκαινιάζοντας την Προοδευτική Εποχή, και ξανά στη δεκαετία του 1930 με το New Deal. Αλλά στις αρχές της δεκαετίας του 1980, οι αντιμονοπωλιακές νομοθεσίες ήταν στο χαμηλότερο σημείο τους. Το λεγόμενο πρότυπο ευημερίας των καταναλωτών μείωσε την αντιμονοπωλιακή νομοθεσία σε ένα ζήτημα: την τιμή που πλήρωσαν οι πελάτες. Αν οι τιμές ήταν χαμηλές, δεν υπήρχε πρόβλημα.

Η υπόθεση της Microsoft ήταν σημαντική και επιρροή, αλλά ήταν σε μεγάλο βαθμό μια παρέκκλιση. Στα πρώτα χρόνια αυτού του αιώνα, η επικρατούσα φιλοσοφία laissez-faire επέτρεψε όχι μόνο στην Amazon αλλά και σε άλλες νεοφυείς επιχειρήσεις να αναπτυχθούν πολύ πιο γρήγορα από ό,τι θα είχαν διαφορετικά. Το Facebook και η Google δεν χρέωναν τίποτα στους χρήστες και τους επετράπη να κερδίσουν τον δρόμο προς την κυριαρχία. Έξι από τις οκτώ πιο πολύτιμες εταιρείες των ΗΠΑ είναι εταιρείες τεχνολογίας (επτά αν η Tesla θεωρείται εταιρεία τεχνολογίας).

Η κυβέρνηση ήταν αργή. Η Silicon Valley ήταν γρήγορη. Η αγορά θα αποφάσιζε τη μοίρα των εταιρικών αυτοκρατοριών. Το 2015, όταν ο Khan έμπαινε στη νομική σχολή, σχεδόν κανείς δεν ενδιαφέρθηκε να προωθήσει τον ανταγωνισμό μέσω της κυβερνητικής παρέμβασης. Μεταρρύθμιση της ποινικής δικαιοσύνης, περιβαλλοντικό δίκαιο, μετανάστευση — αυτά ήταν τα θέματα που προσέλκυσαν τους φοιτητές. Επέλεξε τον αντιμονοπωλιακό νόμο, σχεδόν μόνη.

Όποιος έχει μια ριζοσπαστική ιδέα στην Ουάσιγκτον αντιμετωπίζει τόσα πολλά εμπόδια που δεν αποτελεί έκπληξη ότι αυτό συμβαίνει τόσο σπάνια. Όταν η κα Khan ορίστηκε ως πρόεδρος της FTC το 2021, η Amazon παραπονέθηκε ότι ήταν προκατειλημμένη.

«Έχει υποστηρίξει σε πολλές περιπτώσεις ότι η Amazon είναι ένοχη για παραβιάσεις της αντιμονοπωλιακής νομοθεσίας και πρέπει να διαλυθεί», έγραψε η εταιρεία σε μια αναφορά 25 σελίδων που ζητούσε την απαλλαγή της κας Khan από οποιαδήποτε δίκη για το θέμα.

Η λογική: εάν είστε επικριτικοί με μια εταιρεία, δεν μπορείτε να την προσεγγίσετε ως ρυθμιστής. Η κα Χαν επέζησε αυτής της πρόκλησης, αλλά ήταν μόνο η πρώτη της. Για να πάμε ενάντια στη στάση ζωής και αφήστε να ζήσετε πολλών γραφειοκρατών απαιτεί αμείλικτη αποφασιστικότητα.

Ένα εχθρικό μέσο ενημέρωσης είναι ένα άλλο εμπόδιο. Δεκάδες δημοσιεύματα της Wall Street Journal, δοκίμια γνώμης και επιστολές προς τον εκδότη επέκριναν την κα Χαν τα τελευταία δύο χρόνια. Κάλεσαν το Κογκρέσο να την ερευνήσει, υποστήριξαν ότι δεν καταλάβαινε ότι τα μονοπώλια ήταν πραγματικά καλά και την κατηγόρησαν ότι άφησε ανθρώπους να πεθάνουν εμποδίζοντας τη συγχώνευση μιας φαρμακευτικής εταιρείας.

Μετά υπάρχει το λόμπι. Η Amazon ξόδεψε 10 εκατομμύρια δολάρια το πρώτο εξάμηνο του τρέχοντος έτους, πέντε φορές το επίπεδο του 2013. Έδωσε χρήματα σε εκατοντάδες εμπορικές ενώσεις και μη κερδοσκοπικούς οργανισμούς το 2022, μερικές από τις οποίες δημοσιεύουν εκθέσεις υπέρ της Amazon χωρίς να δημοσιοποιούν το καθεστώς τους. Σύμφωνα με τη φιλοσοφία «γνώρισε τον εχθρό σου», η Amazon προσέλαβε επίσης πρώην συναδέλφους του Khan στην FTC.

Η προσφυγή στο δικαστήριο προσφέρει μικρή ανακούφιση. Βουτηγμένοι σε δεκαετίες προτύπων ευημερίας των καταναλωτών, οι δικαστές δεν είναι ιδιαίτερα ενθαρρυντικοί με τα επιχειρήματα της κας Khan. Οι υποθέσεις κατά της Meta, της μητρικής εταιρείας του Facebook, και πιο πρόσφατα κατά της Microsoft, απέτυχαν. Η υπόθεση Amazon ενσωματώνει πτυχές του προτύπου ευημερίας των καταναλωτών, που θα μπορούσαν να το κάνουν πιο αποδεκτό στο δικαστήριο.

Αυτό είναι ένα τρομερό ποσό αντίθεσης. Ακόμη και μερικοί από τους ιδεολογικούς του εχθρούς εντυπωσιάζονται που ο Khan έχει τέτοιο αντίκτυπο. Με καθαρή πνευματική δύναμη, ανοίγει μια συζήτηση για το πώς επιτρέπεται να συμπεριφέρονται οι εταιρείες.

«Πριν από πέντε χρόνια, θα σας γελούσαν αν αμφισβητούσατε το πρότυπο ευημερίας των καταναλωτών», είπε ο Κονσταντίν Μεντβεντόφσκι, πρώην δικηγόρος κατά των μονοπωλίων που τώρα είναι αναλυτής hedge fund. «Τώρα σοβαροί άνθρωποι προβάλλουν αυτό το επιχείρημα σε μεγάλα συνέδρια και λαμβάνονται σοβαρά υπόψη. Αυτός είναι ο θρίαμβος της Λίνας».

Ο Μεντβεντόφσκι δεν είναι πολύ συμπαθής με την ατζέντα επιβολής του νόμου του Χαν. Ήταν ένας από τους επικριτές που χλεύασαν το μεταρρυθμιστικό κίνημα ως «hipster» αντιμονοπωλιακό. Ωστόσο, είπε, «είναι δύσκολο να μην νιώσεις λίγο δέος».

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *